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Chevron’s Longtime Nemesis Hits the End of the Road

The plucky lawyer taking on the big corporation isn’t always in the right.

Bloomberg Opinion - Joe Nocera 12/07/2018

He just keeps going. Photographer: Rodrigo Buendia/AFP/Getty Images

He just keeps going. Photographer: Rodrigo Buendia/AFP/Getty Images

Corporations are easy to hate. They are big, they are impersonal, and they operate by profit-driven rules that can sometimes seem cruel. When corporations are accused of wrongdoing by a community led by a plucky plaintiffs lawyer, there is a natural tendency to believe the latter over the former.

Chevron Corp., which is ranked 13th on the Fortune 500 and had $128 billion in 2017 revenue, has the added burden of being an oil company. There are those, like the influential environmental activist Bill McKibben, who believe that what oil companies do is inherently evil: Extracting fossil fuel from the ground is an activity that can only accelerate climate change. But even those on the left who are not as hard-line as McKibben tend to view oil companies more as entities that cause oil spills and fund right-wing think tanks than as the producers of the fuel that keeps the world economy churning.

Thus when the American lawyer Steven Donziger embarked on what became a 25-year crusade to force Chevron to pay billions to clean up a contaminated swath of the Ecuadorian rain forest, he was lionized by environmentalists and the news media. The contamination, local farmers and indigenous tribesmen said, had been caused by Texaco, which had drilled in the region in the 1990s; Chevron had assumed its legal liabilities when it bought Texaco in 2001.

Corporations are easy to hate. They are big, they are impersonal, and they operate by profit-driven rules that can sometimes seem cruel. When corporations are accused of wrongdoing by a community led by a plucky plaintiffs lawyer, there is a natural tendency to believe the latter over the former.

Chevron Corp., which is ranked 13th on the Fortune 500 and had $128 billion in 2017 revenue, has the added burden of being an oil company. There are those, like the influential environmental activist Bill McKibben, who believe that what oil companies do is inherently evil: Extracting fossil fuel from the ground is an activity that can only accelerate climate change. But even those on the left who are not as hard-line as McKibben tend to view oil companies more as entities that cause oil spills and fund right-wing think tanks than as the producers of the fuel that keeps the world economy churning.

Thus when the American lawyer Steven Donziger embarked on what became a 25-year crusade to force Chevron to pay billions to clean up a contaminated swath of the Ecuadorian rain forest, he was lionized by environmentalists and the news media. The contamination, local farmers and indigenous tribesmen said, had been caused by Texaco, which had drilled in the region in the 1990s; Chevron had assumed its legal liabilities when it bought Texaco in 2001.

Never mind that Texaco had paid for a $40 million cleanup years earlier, or that it had a signed agreement with the Ecuadorian government absolving it of further liability. The cleanup had to be insufficient; the agreement had to be corrupt. The indigenous people called themselves “Los Afectados” — the Affected Ones. What more did you need to know?

Vanity Fair weighed in with a glowing article in 2007 about the work Donziger and his allies were doing to force Chevron to “answer for the conditions … said by environmentalists to be one of the world's most contaminated industrial sites.” There were the usual David-vs.-Goliath articles in publications like Mother Jones and the Nation. In 2013, at a time when Donziger was being accused of wrongdoing, the New York Times conducted several sympathetic interviews, and described him as a “hero to many environmentalists.”

What prompts this recollection is the news this week that a New York appeals court suspended Donziger’s law license “until further notice.” It is almost surely the end of the road for Donziger’s quest to wrest money from Chevron. But it also offers proof that you shouldn’t necessarily assume that corporations are the bad guys.  Sometimes the big bad corporation is in the right, and the plucky plaintiffs lawyer is in the wrong.

As you may recall, in 2011, after years of legal wrangling, an Ecuadorian judge ordered Chevron to pay the plaintiffs $18 billion. Although the amount was cut to $9.5 billion on appeal, that was still an extraordinary amount. Because Chevron had no assets in Ecuador, the only way the Donziger could get the money was to sue for it in other jurisdictions, starting with the U.S.

Chevron, meanwhile, decided to fight back with everything it had. It forced the release of outtakes of a documentary that showed an expert telling Donziger that the contamination was not as severe as he claimed, and it had him cynically suggesting that the Ecuadorian courts could be manipulated. (“We believe they make decisions based on who they fear the most, not what the law should dictate,” Donziger said in the film.)

That led to further revelations, and the filing of a racketeering suit by Chevron against Donziger. After a lengthy trial, District Judge Lewis Kaplan issued a devastating 485 page decision in 2014.

In a later decision summarizing his conclusion about Donziger’s behavior, Kaplan wrote that Donziger had won the case in Ecuador by:

Foisting fraudulent evidence on an Ecuadorian court, coercing Ecuadorian judges, illegally writing all or much of the Ecuadorian court’s purported decision, and then procuring the signature of an Ecuadorian judge on a $19 billion judgment against Chevron that the co-conspirators had written, in part by the promise of a $500,000 bribe.

In an email he once wrote to me, Donziger complained that he was “the target of what is probably the most well-funded corporate retaliation campaign in U.S. history.” And you know what? He’s probably right. Chevron employed an army of lawyers from the pricey firm of Gibson, Dunn & Crutcher. It sent private investigators to Ecuador. It forced Donziger’s experts to retract their own report. And the law firm of Squire Patton Boggs actually apologized to Chevron, and paid it $15 million, for its role in defending Donziger.

But Donziger has no one to blame but himself. I don’t doubt that Donziger had honorable motives when he began the case. But as he realized that Chevron was not going to fold — and, perhaps, that his case was not as big or as airtight as he had originally thought — he lost his ethical compass. Chevron nailed him for it.

“Even if Donziger and his clients had a just cause,” Kaplan said back in 2014, “they were not entitled to corrupt the process to achieve their goal.”

Needless to say, Kaplan’s ruling has meant Chevron will never have to use its U.S. assets to pay the $9.5 billion verdict, which was reaffirmed by Ecuador's highest court Wednesday. Last November, an appeals court in Brazil said that Chevron was not liable for the contamination, and that its Brazilian assets could not be used to pay the judgment. The same thing happened two months ago in Canada. And so it goes.

Although Donziger vows to press on, the suspension of his law license could well be the end of this saga. After 25 years, the only moral of this story is that whether or not corporations are  evil, if you are going to take them on, you’d better have the goods. And you’d better play by the rules.

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      La justicia argentina absuelve a Chevron en una causa por contaminación ambiental

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    • 05/07/18Caso Chevron

      NOVA DERROTA: Corte Argentina rejeita sentença equatoriana contra Chevron Corporation

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    • 05/07/18Caso Chevron

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    • 04/07/18Caso Chevron

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      La petrolera estadounidense Chevron afirmó hoy que "continúa desmoronándose" el esquema legal para intentar llevar a distintos países un caso planteado inicialmente en Ecuador por daños medioambientales en la Amazonía.

    • 28/06/18Caso Chevron

      Atualizações Sobre a Responsabilidade da “Grande Petroleira”: Justiça Está Prevalecendo!

      Forbes - Michael I. Krauss

      Diversas colunas anteriores trataram extensivamente de dois tipos de ações judiciais contra a “Grande Petroleira”. De um lado, cidades nos estados da Califórnia e de Nova York estão processando a Grande Petroleira por criar o “transtorno” de, essencialmente, causar o aumento da temperatura da terra. Por outro, autores equatorianos estão processando a Chevron por envenenar, essencialmente, indígenas. Ambas as ações judiciais não fazem sentido, como as minhas colunas anteriores mostraram. Os processos das cidades não cumprem com qualquer definição inteligível de transtorno. A Chevron não despojou a selva equatoriana e foi considerada responsável por somente um tribunal desonesto nesse país.

    • 27/06/18Caso Chevron

      Fiscal pide a tribunal argentino rechazar sentencia contra Chevron

      Agencia ABC

      Un fiscal recomendó a un tribunal de Argentina rechazar la ejecución en el país de una sentencia dictada en Ecuador contra Chevron

    • 27/06/18Caso Chevron

      Fiscal recomienda rechazo de sentencia fraudulenta contra Chevrón en Ecuador

      Gaceta Mercantil

      El fallo original, de la justicia ecuatoriana, le reclama a la petrolera estadounidense casi 10.000 millones de dólares en concepto de reparación por daño ambiental.

    • 26/06/18Caso Chevron

      Promotor recomenda rejeição da sentença fraudulenta contra a Chevron no Equador

      Gaceta Mercantil

      Um promotor de justiça da Argentina recomendou a confirmação de uma sentença de primeira instância que rejeita a tentativa de execução no país de uma sentença equatoriana de 9,5 bilhões de dólares, que foi declarada como fraudulenta nos Estados Unidos, contra a Chevron Corporation.

    • 26/06/18Caso Chevron

      Promotor Argentino Solicita que Corte de Apelação Rejeite Sentença Equatoriana Fraudulenta contra a Chevron

      Julgamento Bruto

      O Ministério Público Federal da Argentina recomendou que uma corte de apelação rejeite uma tentativa dos advogados dos autores da ação de executar nesse país uma sentença equatoriana fraudulenta de $9,5 bilhões contra a Chevron Corporation, que tem sua matriz nos Estados Unidos.

    • 26/06/18Caso Chevron

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    • 19/06/18Imprensa Brasileira

      Chega ao fim processo ambiental entre Chevron e equatorianos no STJ

      Jota - Mariana Muniz

      O Superior Tribunal de Justiça (STJ) confirmou, na última sexta-feira (15/6), o trânsito em julgado da decisão que negou o pedido de homologação de uma sentença equatoriana que condenava a petroleira norte-americana Chevron ao pagamento de uma indenização de US$ 9,5 bilhões. Com o trânsito em julgado não existe mais a possibilidade de apresentar recurso – já que a decisão se tornou definitiva.

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      Fim de Jogo: STJ decreta trânsito em julgado de rejeição de sentença estrangeira do caso Chevron

      ConJur

      O Superior Tribunal de Justiça decretou o trânsito em julgado da decisão de não homologar sentença da Justiça do Equador no caso Chevron. A certidão de trânsito em julgado foi publicada no dia 15 de junho, depois que se esgotaram os prazos para recursos.

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      Advogados dos autores da ação contra a Chevron Corporation fracassam na tentativa de estender sua fraude equatoriana ao Brasil

      SAN RAMON, Califórnia – 19 de junho de 2018 – O Superior Tribunal de Justiça (STJ) confirmou que a decisão publicada em Novembro de 2017, de negar o pedido de homologação de sentença estrangeira formulado pelos autores equatorianos contra a Chevron Corporation, é definitiva e não há possibilidade de recurso. O STJ expediu na sexta-feira, 15 de junho de 2018, uma certidão confirmando que a decisão de 28 de novembro tornou-se definitiva depois que os autores da ação não apresentaram recurso até o prazo final, 14 de junho de 2018, encerrando o processo que foi iniciado em 2012. Em resposta, a Chevron divulgou a seguinte declaração:

    • 15/06/18Caso Chevron

      Com a mais recente decisão do caso da Chevron, questões sobre desconsideração da personalidade jurídica permanecem

      The Lawyer’s Daily - Joel Berkovitz

      Em sua essência, este caso trata de tentativas de execução no Canadá de uma sentença de US$ 9,5 bilhões, a qual foi obtida no Equador contra a companhia norte-americana Chevron Corporation (Chevron U.S.).

    • 13/06/18Caso Chevron

      Como minha crítica de “The $18-Billion Prize” foi censurada

      National Review - Daniel J. Kennard

      A crítica da nova peça teatral de Phelim McAleer sobre o caso da Chevron aparentemente era muito perigosa para consumo público.